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Enfermedad de Crohn

Dibujo de la anatomía del sistema digestivo de un adulto
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¿Qué es la enfermedad de Crohn?

La enfermedad de Crohn es una enfermedad inflamatoria intestinal crónica que puede reaparecer en diversos momentos durante el transcurso de la vida. Normalmente, afecta al intestino delgado, más a menudo a la parte inferior llamada íleon. Sin embargo, en algunos casos son afectados tanto el intestino delgado como el intestino grueso. Algunas veces, la inflamación también puede afectar a todo el tracto digestivo, incluyendo la boca, el esófago, el estómago, el duodeno, el apéndice o el ano.

La enfermedad de Crohn afecta igualmente a los hombres y las mujeres. Parece heredarse en algunas familias: cerca del 20 por ciento de las personas que tienen la enfermedad de Crohn tienen un pariente consanguíneo que tiene alguna forma de enfermedad inflamatoria intestinal.

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad de Crohn?

A continuación se enumeran los síntomas más frecuentes de la enfermedad de Crohn. Sin embargo, cada individuo puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Dolor abdominal, a menudo en el área inferior derecha.

  • Diarrea, a veces sangriento.

  • Hemorragia rectal.

  • Pérdida de peso.

  • Fiebre.

  • Dolor en las articulaciones.

  • Grieta rectal.

  • Erupciones.

Algunas personas tienen períodos de remisión largos, algunas veces por años, en los cuales no presentan síntomas. No hay forma de predecir cuándo puede ocurrir una remisión, o cuándo regresarán los síntomas.

Los síntomas de la enfermedad de Crohn pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Qué causa la enfermedad de Crohn?

Hay muchas teorías referentes a las causas de la enfermedad de Crohn. Una teoría sugiere que algún agente, que puede ser un virus o una bacteria, afecta al sistema inmunológico del cuerpo y desencadena una reacción inflamatoria en la pared intestinal. Aunque hay bastante evidencia de que los pacientes que tienen esta enfermedad padecen anomalías del sistema inmunológico, no se sabe si los problemas inmunológicos son la causa o el resultado de la enfermedad. No hay evidencia de que la enfermedad de Crohn es causada por el estrés. 

¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Crohn?

Las personas que han experimentado dolor abdominal crónico, diarrea, fiebre, pérdida de peso y anemia pueden ser examinadas para detectar señales de la enfermedad de Crohn. Además del examen físico y la historia médica completa, los procedimientos para diagnosticar la enfermedad de Crohn pueden incluir los siguientes:

  • Exámenes de sangre (para determinar si hay anemia como resultado de la pérdida de sangre, o si hay aumento en el número de glóbulos blancos que sugiera un proceso inflamatorio).

  • Cultivo de heces.  Busca indicios de la presencia de bacterias anormales en el tracto digestivo que pueden causar diarrea y otros problemas. Se recolecta una pequeña cantidad de heces y se envía al laboratorio por medio del consultorio del médico. En dos o tres días, el examen mostrará si está presente alguna bacteria anormal, para determinar si hay pérdida de sangre o si una infección por parásitos o bacterias está causando los síntomas.

  • Esofagogastroduodenoscopia (también llamada EGD o endoscopia superior).  Una EGD (endoscopia superior) es un procedimiento que le permite al médico examinar el interior del esófago, el estómago y el duodeno (la primera parte del intestino delgado, donde comienza la absorción de vitaminas, minerales y otros nutrientes). Un tubo con luz, delgado y flexible, llamado endoscopio, se pasa por la boca y la garganta, y luego por el esófago, el estómago y el duodeno. El endoscopio le permite al médico ver dentro de este área del cuerpo, así como introducir instrumentos a través del endoscopio para tomar muestras de tejido y realizar una biopsia (si es necesario).

  • Colonoscopia. Procedimiento que permite al médico ver la longitud completa del intestino grueso. Una colonoscopia a menudo puede ayudar a identificar crecimientos anormales, tejido inflamado, úlceras y sangrado. Consiste en introducir un colonoscopio, un tubo largo, flexible e iluminado, a través del recto hasta el colon. El colonoscopio le permite al médico ver el revestimiento del colon, extirpar tejido para exámenes adicionales y posiblemente tratar algunos problemas que se descubran. 

  • Biopsia.  Procedimiento realizado para tomar muestras de tejido o células del revestimiento del colon para examinarlas con un microscopio.

  • Serie gastrointestinal (GI) superior (también llamada esofagografía).  Examen de diagnóstico que examina los órganos de la parte superior del sistema digestivo: el esófago, el estómago y el duodeno (la primera sección del intestino delgado). Se ingiere un líquido denominado bario (un producto químico metálico [líquido yesoso] utilizado para recubrir el interior de los órganos de forma que aparezcan en una placa de rayos X). Después se toman los rayos X para evaluar los órganos digestivos. El estudio de tracto gastrointestinal superior con seguimiento del intestino delgado se puede utilizar para diagnosticar la enfermedad de Crohn.

  • Serie gastrointestinal (GI) inferior (también llamada enema de bario).  Procedimiento que examina el recto, el intestino grueso y la parte inferior del intestino delgado. Se administra un líquido denominado bario (un producto químico metálico, o líquido yesoso, que se utiliza para recubrir el interior de los órganos de forma que puedan verse en los rayos X) en el recto como un enema. Los rayos X del abdomen muestran estenosis (zonas estrechadas), obstrucciones (bloqueos) y otros problemas.

Dibujo que demuestra la colonoscopía
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Tratamiento de la enfermedad de Crohn

El tratamiento específico de la enfermedad de Crohn será determinado por su médico basándose en:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.

  • Qué tan avanzada está la enfermedad.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.

  • Su opinión o preferencia.

Hasta el momento no hay cura para la enfermedad de Crohn; sin embargo, varios métodos ayudan a controlarla. Los objetivos comunes del tratamiento son:

  • Corregir las deficiencias nutricionales.

  • Controlar la inflamación.

  • Aliviar el dolor abdominal, la diarrea y la hemorragia rectal.

El tratamiento puede incluir:

  • Terapia con medicamentos (antiinflamatorios, cortisona o esteroides, supresores del sistema inmunitario, las terapias biológicas, antibióticos, medicamentos contra la diarrea y los reemplazos de fluidos). Los calambres abdominales y la diarrea pueden aliviarse con medicamentos, que a menudo disminuyen la inflamación en el colon. Los casos más serios pueden requerir medicamentos esteroides, antibióticos o medicamentos que afectan al sistema inmunológico del cuerpo.

  • Dieta y suplementos. Ninguna dieta en especial ha demostrado ser eficaz para prevenir o tratar la enfermedad de Crohn. Algunos síntomas empeoran con la ingestión de leche, alcohol, especias picantes o fibra, pero esto puede no ser cierto para todas.

    • Suplementos. Algunas veces, se pueden recomendar los suplementos nutricionales o fórmulas líquidas especiales con alto contenido calórico, especialmente para niños con retraso del crecimiento.

    • Alimentación a través de una vena. Un pequeño número de pacientes, que necesitan temporalmente nutrición adicional, pueden necesitar períodos de alimentación por vía intravenosa.

  • Cirugía. La cirugía puede disminuir los síntomas de la enfermedad de Crohn, pero no la puede curar. La inflamación tiende a regresar a las áreas del intestino contiguas al área que se extirpó. La cirugía puede ayudar ya sea a aliviar los síntomas crónicos de la enfermedad activa que no responde a la terapia médica o a corregir las complicaciones, como la obstrucción intestinal, la perforación, el absceso o la hemorragia.
    Los tipos de cirugía pueden incluir los siguientes:

    • El drenaje de los abscesos o la extirpación de una sección del intestino (debido a obstrucción, lo que da como resultado un intestino más corto).

    • Ostomía. A algunas personas pueden extirpárseles parte de los intestinos, y se crea un método nuevo para eliminar las heces del cuerpo. La cirugía para crear la abertura nueva se llama ostomía, y la abertura nueva se llama estoma.

    Los diferentes tipos de ostomías se realizan dependiendo de cuánto y qué parte de los intestinos se haya extirpado, y pueden incluir los siguientes:

    • Ileostomía.  Se extirpa el colon y el recto, y la parte inferior del intestino delgado (íleon) se une al estoma.

    • Colostomía.  Abertura creada quirúrgicamente en el abdomen por la cual se extrae una porción pequeña del colon hacia la superficie de la piel. Algunas veces, puede realizarse una colostomía temporal cuando se extirpa parte del colon y el resto del colon necesita sanar.

    • Cirugía de depósito ileoanal.  Una alternativa para la ileostomía permanente, y se completa en dos operaciones. Primero, se extirpan el colon y el recto, y se realiza una ileostomía temporal. Segundo, se cierra la ileostomía, y parte del intestino delgado se usa para crear una bolsa interna para contener las heces. Esta bolsa se une al ano. El músculo del recto se deja en su lugar, para que las heces de la bolsa no se derramen por el ano. Las personas que se hacen esta cirugía pueden controlar sus defecaciones.

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 4/16/2012
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