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Hipoglucemia (bajo nivel de azúcar en sangre)

¿Qué es la hipoglucemia?

La hipoglucemia es la afección en la que se tiene un nivel de glucosa (azúcar en sangre) demasiado bajo para alimentar las células sanguíneas del cuerpo efectivamente. La glucosa es la principal fuente de energía del cuerpo. Según el Instituto Nacional de la Diabetes y las Enfermedades Digestivas y Renales (National Institute of Diabetes and Digestive and Kidney Diseases o NIDDK), el nivel ideal de azúcar en sangre debe estar aproximadamente entre los 70 y los 120 mg/dL (miligramos de glucosa por decilitro de sangre). Los niveles del azúcar de la sangre menores a 70 mg/dL son demasiado bajos y no se consideran saludables.

La hipoglucemia puede ser una afección en sí misma o puede ser una complicación de la diabetes o de otros trastornos. Se ve más frecuentemente como una complicación de la diabetes, en este caso, se la denomina hipoglucemia diabética o reacción a la insulina.

¿Qué causa la hipoglucemia?

Las causas de la hipoglucemia en las personas con diabetes pueden incluir las siguientes:

  • tomar demasiados medicamentos;

  • saltearse una comida;

  • retrasarse en una comida;

  • consumir muy pocos alimentos en comparación a la cantidad de insulina tomada.

Las otras causas de la hipoglucemia son raras, pero pueden ocurrir en los comienzos del embarazo, después de ejercicio vigoroso o durante los ayunos prolongados. La hipoglucemia también puede ser producto de algunos medicamentos, el abuso de alcohol u otras causas menos comunes, como por ejemplo un tumor que produce insulina.

¿Cuáles son los síntomas de la hipoglucemia?

Los siguientes son los síntomas más comunes de la hipoglucemia. Sin embargo, cada individuo puede experimentar los síntomas de manera diferente. A veces, ningún síntoma se presenta antes de que la persona pierda el conocimiento (hipoglucemia asintomática). Los síntomas incluyen:

  • temblores;

  • mareos;

  • sudor;

  • hambre;

  • dolores de cabeza;

  • irritabilidad;

  • palidez;

  • cambios repentinos de ánimo o de comportamiento, como llorar sin motivo aparente;

  • movimientos torpes o espasmódicos;

  • dificultad para prestar atención, o confusión;

  • sensación de hormigueo alrededor de la boca;

  • pérdida del conocimiento.

Los síntomas de la hipoglucemia pueden ser similares a los de otras afecciones o problemas médicos. Siempre debe consultar a su médico para obtener un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la hipoglucemia?

Además de un examen físico y de la historia médica completa, se realizan algunos exámenes de sangre para diagnosticar la hipoglucemia.

Cuando una persona con diabetes muestra síntomas de hipoglucemia, la causa se diagnostica generalmente como una complicación de la diabetes o una reacción a la insulina. Frecuentemente se presenta como resultado de las causas enumeradas anteriormente.

Para aquellos que tienen síntomas de hipoglucemia y no tienen diabetes, el trastorno se diagnostica por medio de:

  • mediciones de los niveles de glucosa en sangre mientras la persona experimenta los síntomas;

  • la observación para verificar si los síntomas se alivian cuando la persona consume un alimento con un alto contenido de azúcar.

También podrían realizarse otras pruebas de laboratorio para medir la producción de insulina.

¿Cuál es el tratamiento para la hipoglucemia?

El tratamiento dependerá de si usted puede tragar o no sin dificultad. Si no puede tragar sin dificultar, un pariente o amigo puede administrarle una inyección de glucagón para evitar ir a la sala de emergencias.

¿Cómo puede prevenirse la hipoglucemia?

Las medidas específicas para evitar la hipoglucemia en el futuro dependerán de lo siguiente:

  • su edad, estado general de salud e historia clínica;

  • qué tan avanzada se encuentre la enfermedad;

  • su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias;

  • las expectativas de la evolución de la afección;

  • su opinión o preferencia.

Para las personas que tienen diabetes, el objetivo del tratamiento es mantener un nivel de azúcar en la sangre apropiado para cada individuo. Esto incluye medir el azúcar en sangre frecuentemente, aprender a reconocer el comienzo de los síntomas y tratar la condición rápidamente, según las instrucciones que su médico le ha dado previamente.

Para tratar el nivel bajo de azúcar en sangre inmediatamente, debe comer o tomar algo que contenga azúcar, como jugo de naranja, leche o un dulce.

Para las personas que no tienen diabetes, el tratamiento (como se lo indique su médico) depende de la causa de la hipoglucemia. El tratamiento podría incluir una cirugía para extirpar un tumor productor de insulina que provoca la hipoglucemia.

Si la hipoglucemia no es causada por un tumor que produce insulina excesiva, el tratamiento (como se lo indique su médico) podría incluir lo siguiente:

  • evitar los alimentos altos en carbohidratos;

  • tener comidas más pequeñas con mayor frecuencia;

  • consumir refrigerios frecuentemente;

  • consumir una variedad de alimentos saludables;

  • realizar ejercicio con regularidad.

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 2/6/2014
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