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Tomografía Computarizada (TC o TAC) de la Columna Vertebral

(TC de la columna vertebral, TC de la columna vertebral o la espalda)

Descripción general del procedimiento

¿Qué es la tomografía computarizada (TC) o tomografía axial computarizada (TAC) de la columna vertebral?

La tomografía computarizada (también llamada TC o TAC) es un procedimiento de diagnóstico por imágenes que utiliza una combinación de tecnologías de rayos X y computadoras para obtener imágenes transversales (a menudo llamadas "rebanadas") del cuerpo, tanto horizontales como verticales. Una tomografía computarizada (TC) muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluidos los huesos, los músculos, el tejido adiposo y los órganos. Las tomografías computarizadas son más detalladas que las radiografías estándar.

En los rayos X estándar, se dirige un rayo de energía a la parte del cuerpo que se está estudiando. Una placa situada detrás de la zona del cuerpo captura las variaciones del rayo de energía después de que éste pasa a través de la piel, el hueso, el músculo y otros tejidos. Aunque puede obtenerse mucha información de las radiografías estándar, no pueden obtenerse muchos detalles de los órganos internos y otras estructuras.

En la tomografía computarizada, el haz de rayos X se mueve en círculo alrededor del cuerpo. Esto permite muchas vistas diferentes del mismo órgano o estructura. La información de los rayos X es enviada a una computadora que interpreta los datos de los rayos X y los presenta en forma bidimensional (2D) en un monitor.

Las tomografías computarizadas pueden realizarse con o sin “contraste”. Contraste se refiere a una sustancia que se administra oralmente o se inyecta por vía intravenosa (IV) que hace que se vea más claramente el órgano o tejido particular que se está estudiando. Los exámenes por contraste pueden requerir que usted ayune durante un determinado período de tiempo antes del procedimiento. Su médico le avisará de esto antes del procedimiento.

Las tomografías computarizadas de la columna vertebral pueden brindar información más detallada acerca de las vértebras (huesos de la columna vertebral) y otras estructuras y tejidos espinales que las radiografías estándar de la columna vertebral, por lo tanto, brindan más información en relación a las lesiones y/o enfermedades de la misma.

Otros procedimientos relacionados que se pueden utilizar para diagnosticar problemas de la columna vertebral incluyen las radiografías, resonancia magnética nuclear (RMN) y tomografía por emisión de positrones (TEP) de la columna vertebral. Consulte estos procedimientos para obtener información adicional.

Una ilustración de la anatomía de la columna vertebral
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Anatomía de la columna vertebral:

La columna vertebral está compuesta por 33 vértebras separadas por discos esponjosos y se divide en áreas diferentes.

  • La región cervical consta de siete vértebras en el cuello.

  • La región torácica consta de 12 vértebras en la zona del pecho.

  • La región lumbar consta de cinco vértebras en la parte baja de la espalda.

  • El sacro tiene cinco pequeñas vértebras fusionadas.

  • Las cuatro vértebras coccígeas se fusionan para formar un hueso, llamado cóccix.

La médula espinal, un componente importante del sistema nervioso central, se encuentra en el conducto vertebral y se extiende desde la base del cráneo hasta la parte superior de la parte baja de la espalda. La médula espinal está rodeada por los huesos de la columna vertebral y un saco que contiene líquido cefalorraquídeo. La médula espinal conduce impulsos sensitivos y motores desde y hacia el encéfalo y controla muchos reflejos.

Razones para realizar el procedimiento

Se puede realizar una tomografía computarizada de la columna vertebral para evaluar hernias de disco, tumores y otras lesiones, la magnitud de las lesiones, anomalías estructurales como espina bífida (un tipo de defecto congénito de la columna vertebral), malformaciones de los vasos sanguíneos u otras condiciones, especialmente cuando otros tipos de exámenes, como las radiografías o la exploración física, no son concluyentes. La tomografía computarizada también se puede utilizar para evaluar los efectos del tratamiento de la columna vertebral, como la cirugía u otras terapias.

Su médico puede recomendarle una tomografía computarizada de la columna vertebral por otros motivos.

Riesgos del procedimiento

Posiblemente le quiera preguntar a su médico sobre la cantidad de radiación que se utiliza durante el procedimiento de TC y los riesgos relacionados con su situación particular. Una buena idea es llevar un registro de su historial de exposición a la radiación, como tomografías computarizadas (TC) anteriores y otros tipos de rayos X, de forma tal que pueda informar a su médico. Los riesgos asociados con la exposición a la radiación pueden estar relacionados con la cantidad acumulativa de exámenes y/o tratamientos realizados con rayos X durante un largo período de tiempo.

Si está embarazada o sospecha estarlo, debe informárselo a su médico. La exposición a la radiación durante el embarazo puede provocar anomalías congénitas. Si es necesario que se haga una TC de la columna vertebral, se tomarán precauciones especiales para minimizar la exposición del feto a la radiación.

Las madres lactantes deben esperar 24 horas después de que un material de contraste ha sido inyectado antes de reiniciar la lactancia materna.

Si se utiliza material de contraste, existe el riesgo de una reacción alérgica al mismo. Los pacientes alérgicos o sensibles a los medicamentos deben informárselo a sus médicos. Investigaciones muestran que 85 por ciento de la población no tendrá una reacción adversa causada por el contraste yodado. Sin embargo, es importante que avise a su médico si alguna vez ha tenido una reacción a cualquier material contraste, y/o cualquier problema de los riñones. Una historia de alergia al marisco no es considerado como contraindicación de contraste yodado.

Los pacientes con insuficiencia renal u otros problemas renales deben informárselo a sus médicos. En algunos casos, el material de contraste puede provocar insuficiencia renal. Los efectos de insuficiencia renal y material contraste han traído mayor atención durante la última década, como es más probable que un paciente con insuficiencia renal sufra daños a sus riñones después de una exposición a contraste. También, los pacientes que toman el medicamento metformina (Glucophage) deben avisar a su médico antes de recibir contraste intravenoso, como puede causar una condición rara llamada acidosis metabólica. Si usted toma metformina, se le pedirán que lo deje de tomar a lo hora del procedimiento y luego esperar por 48 horas después de la inyección. Puede ser que se necesitará una prueba de sangre antes de empezar a tomar metformina de nuevo.

Antes del procedimiento

  • Su médico le explicará el procedimiento y le ofrecerá la oportunidad de formular las preguntas que tenga al respecto.

  • Si su procedimiento implica el uso de material de contraste, se le pedirá que firme un formulario de consentimiento que le da permiso al médico para realizar el procedimiento. Lea el formulario cuidadosamente y pregunte si hay algo que no le resulta claro.

  • Avísele al técnico si alguna vez ha tenido una reacción a cualquier material de contraste o si es alérgico al yodo.

  • Por lo general, no se requiere que usted ayune antes de una tomografía computarizada (TC), a menos que se utilice material de contraste. Su médico le dará instrucciones especiales con anticipación si debe utilizar contraste y si necesita abstenerse de comer y beber.

  • Avísele al técnico si está embarazada o sospecha estarlo.

  • Avísele al técnico si tiene perforaciones corporales en el pecho y/o el abdomen.

  • En función de su estado clínico, su médico puede solicitar otra preparación específica.

Durante el procedimiento

Foto de una tomografía computarizada (TC)
Escáner para tomografías

Las tomografías computarizadas (TC) pueden realizarse en forma ambulatoria o como parte de su internación en un hospital. Los procedimientos pueden variar según su condición y las prácticas de su médico.

Por lo general, una tomografía computarizada de los huesos, articulaciones y tejidos blandos sigue este proceso:

  1. Se le pedirá que se quite la ropa, las joyas u otros objetos que puedan interferir con el procedimiento, tales como anteojos, horquillas, dentaduras postizas, y, posiblemente, los audífonos.

  2. Si se le pide que se quite la ropa, se le entregará una bata para que use.

  3. Si va a someterse a un procedimiento con contraste, se le pondrá una línea intravenosa (IV) en la mano o en el brazo para introducir el material de contraste. Para el contraste por vía oral, se le dará un medicamento para que lo trague.

  4. Se acostará en una mesa de estudio que se desliza en una abertura grande y circular de la máquina de escáner. Se podrían utilizar almohadas y correas para evitar el movimiento durante el procedimiento.

  5. El técnico estará en otro cuarto donde están situados los controles del escáner. Sin embargo, usted estará constantemente a la vista del técnico a través de una ventana. Los parlantes localizados dentro del escáner permitirán que el técnico se comunique con usted y lo escuche. Tendrá un botón para llamar al técnico si tiene problemas durante el procedimiento. El técnico estará vigilándolo en todo momento y estará en constante comunicación.

  6. El escáner comenzará a girar alrededor suyo y los rayos X pasarán a través del cuerpo por períodos breves. Escuchará chasquidos, que son normales.

  7. Los rayos X absorbidos por los tejidos del cuerpo serán detectados por el escáner y transmitidos a la computadora. La computadora transformará la información en una imagen que será interpretada por el radiólogo.

  8. Es importante que se quede muy quieto durante el procedimiento. En varios momentos durante la realización del procedimiento, se le puede pedir que contenga la respiración.

  9. Si se utiliza material de contraste para el procedimiento, se lo retirará a usted del escáner después de haber finalizado la primera serie de imágenes. Después de haber administrado el material de contraste se tomará una segunda serie de imágenes.

    Foto de una tomografía computarizada de la columna vertebral
    Tomografía computarizada de la columna vertebral

  10. Si se utiliza material de contraste para el procedimiento, puede sentir algunos efectos cuando se inyecta el contraste en la línea IV. Estos efectos incluyen sensación de sofoco, gusto salado o metálico en la boca, dolor de cabeza breve o náuseas y/o vómitos. Por lo general duran algunos instantes.

  11. Debe avisarle al técnico si tiene dificultades para respirar, sudoración, entumecimiento o palpitaciones del corazón.

  12. Cuando haya finalizado el procedimiento se lo retirará del escáner.

  13. Se le quitará la línea intravenosa si fue insertada para la administración del contraste.

  14. Es posible que tenga que esperar un momento, mientras el radiólogo observa las imágenes para asegurarse de que estén claras.

Si bien el procedimiento de TC no produce dolor, tener que permanecer quieto durante el procedimiento puede causar alguna molestia o dolor, especialmente en el caso de una lesión reciente o un procedimiento invasivo como una cirugía. El técnico utilizará todas las medidas posibles para que se sienta cómodo y realizará el procedimiento lo más rápido posible para minimizar cualquier molestia o dolor que tenga.

Después del procedimiento

Si se utilizó material de contraste durante el procedimiento, es posible que lo supervisen durante un tiempo para detectar posibles efectos secundarios o reacciones al material de contraste, como comezón, hinchazón, erupción cutánea o dificultad para respirar. Notificar al radiólogo o a su médico si experimenta alguno de estos síntomas.

Si advierte cualquier dolor, enrojecimiento y/o hinchazón en la zona de la línea IV cuando llega a su hogar después del procedimiento, debe avisarle a su médico ya que podría indicar una infección u otro tipo de reacción.

De lo contrario, no se requiere ningún tipo de cuidados especiales después de una tomografía computarizada de la columna vertebral. Puede retomar su dieta y actividades habituales a menos que su médico le indique lo contrario.

Su médico puede darle instrucciones adicionales o alternativas después del procedimiento, según su situación en particular.

Los Recursos en la Red

El contenido proveído aquí tiene un propósito informativo únicamente, y no está diseñado para diagnosticar o tratar un problema de salud o una enfermedad ni reemplazar el consejo médico que usted reciba de su médico. Por favor, consulte a su médico para aclarar cualquier pregunta o preocupación que usted pueda tener acerca del trastorno que padece.

Esta página contiene enlaces a otros sitios Web con información sobre este procedimiento y condiciones de salud relacionadas. Esperamos que estos sitios le sean útiles, pero recuerde que nosotros no controlamos ni avalamos la información presentada en ellos, así como ellos tampoco avalan la información presentada en nuestro sitio.

American Academy of Neurological and Orthopaedic Surgeons (Academia Americana de Cirujanos Neurológicos y Ortopédicos)

American Academy of Orthopaedic Surgeons (Academia Americana de Cirujanos Ortopédicos)

American Cancer Society (Asociación Americana del Cáncer)

Arthritis Foundation (La Fundación para la Artritis)

National Cancer Institute (NCI) (Instituto Nacional del Cáncer)

National Institute of Child Health and Human Development (Instituto Nacional de la Salud Infantil y del Desarrollo Humano)

National Institute of Neurological Disorders and Stroke (Instituto Nacional de las Enfermedades Neurológicas y del Derrame Cerebral)

National Institutes of Health (NIH) (Institutos Nacionales de la Salud)

National Library of Medicine (Biblioteca Nacional de Medicina)

Revisor médico: Louise Akin, RN, BSN
Revisor médico: Daphne Pierce-Smith, RN, MSN, FNP, CCRC
Última revisión: 1/3/2014
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